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¿Cómo se almacena y quema la grasa como energía en el cuerpo humano?


La grasa es alta en energía y está presente en muchos alimentos. El cuerpo humano absorbe la grasa como alimento, la descompone para que pueda pasar al torrente sanguíneo y luego la quema como combustible o la almacena para el futuro. Esta inteligente adaptación evolutiva es la razón por la que muchas personas son gorditas: la atracción de los alimentos grasos está arraigada, incluso cuando técnicamente no se necesita más grasa.

Camino al torrente sanguíneo

Las grasas se conocen más científicamente como triglicéridos. Son moléculas que están formadas por tres cadenas de ácidos grasos adheridas a una molécula de glicerol. Entran en el cuerpo en los alimentos como esta estructura, pero tienen que separarse en sus partes individuales para pasar a través de la pared digestiva hacia el cuerpo. Al salir de la pared digestiva, se transforman en triglicéridos. Las células grasas y las células musculares luego descomponen estos triglicéridos nuevamente para que los ácidos grasos y el glicerol puedan pasar a través de la membrana celular a la célula.

Síntesis de grasa

Además de almacenar grasas directamente de los alimentos, el hígado produce grasas adicionales a partir de carbohidratos y proteínas. La razón por la cual el cuerpo produce estas grasas adicionales es porque la energía se puede almacenar fácilmente en las células grasas. Es por eso que una dieta baja en grasas no necesariamente significa una dieta para bajar de peso.

Almacenamiento

Las células principales que almacenan grasa en forma de triglicéridos se llaman adipocitos, o simplemente células grasas. Las células adiposas blancas almacenan grasa para usarla como energía, mientras que el tejido adiposo marrón se usa simplemente para generar calor y no es relevante como reserva de energía. Los adipocitos generalmente se encuentran alrededor del cuerpo debajo de la piel y también en la cavidad abdominal, que rodea los órganos internos.

Desglose inicial

Si se necesita grasa para obtener energía, el cuerpo descompone la molécula de triglicéridos en las tres cadenas de ácidos grasos y la molécula de glicerol. Las señales hormonales le indican al cuerpo cuándo deben descomponerse las grasas y también cuándo deben sintetizarse y almacenarse. Sin embargo, en términos de descomposición, la molécula de glicerol es realmente un carbohidrato, por lo que puede ir directamente a una vía metabólica de carbohidratos muy importante llamada glucólisis. Esta porción libera algo de energía. Sin embargo, los ácidos grasos necesitan entrar en una vía alternativa llamada beta-oxidación.

Beta-oxidación

Un ácido graso es básicamente una larga cadena de átomos de carbono con otros pedazos sobresaliendo. Tiene que estar ubicado en una mitocondria, una parte específica de la maquinaria celular, antes de que pueda descomponerse en pedazos. Por lo tanto, cada ácido graso tiene que cruzar hacia la mitocondria, obteniendo una sustancia adicional llamada coenzima A en el camino. Una vez dentro, varias enzimas cortan segmentos de dos carbonos del ácido graso, haciéndolo cada vez más corto. Estos segmentos cortados se alimentan en otro ciclo metabólico importante llamado ciclo de Kreb. Los productos de este ciclo, mientras aún se encuentran en la mitocondria, pasan a otro sistema productor de energía llamado fosforilación oxidativa, donde se extrae el resto de la energía.

Liberación de energía

Cada gramo de grasa que ingieres contiene 9 calorías, por lo que almacenar la grasa en caso de que tengas hambre o incluso experimentes hambruna en el futuro es una opción evolutiva sensata. Esto es básicamente por qué el peso baja cuando una persona está a dieta, porque la grasa se quema y no se almacena más.